The Battle of Dunkirk took place between 26 May and 4 June 1940 during the first period of World
War II. After the so-called “phoney war” for the British, a historical period ranging from the end of
the Polish campaign to the start of operations in France (May 1940) where there was a stasis in
the military operations, the French campaign began with the overwhelming advance of the
Panzer-Division through Belgium. After defeating the weak French formations deployed in this
area of the front, the German forces advanced rapidly westward reaching the shores of the English
Channel as early as 20 May. France’s best armies and the British Expeditionary Force were isolated
and they couldn’t fight back. The desperate situation of the Allied forces forced the Anglo-French
commands, after some failed counter-attack attempts, to order a retreat towards the English
Channel coast. The withdrawal operation was very difficult as most British ships were intercepted
and hurled along the canal by the German Air Force and submarines. A more effective plan had to
be used to ensure that more than 400,000 soldiers could return to their homeland.

The operations were planned by the admiral Bertram Ramsay quickly and efficiently, thanks in part
to the skill of his collaborator Captain William Tennant, who would direct operations directly from
the beaches and who reached Dunkirk on the afternoon of 27 May. The great port of Dunkirk and
its wide beaches were chosen as a concentration and evacuation area. At the same time, in Dover,
a large number of destroyers and smaller vessels were gathered, such as merchants, ferries, steam
post and coastal ships. British railways were prepared to transport the large mass of soldiers who
would have flocked to Dover. At 18:57 on 26 May the so-called Dynamo operation began.
This mission has gone down in history as an episode of great courage and magnanimity of the
British civilians who, from their welcoming homes, set out with their private boats to go and retrieve thousands of soldiers. Many historians, however, soon realized that this would never have
happened if Hitler had not ordered to stop the German advance and allow the evacuation. As
evidenced by the reaction of the generals when they had to close the encirclement, the Nazi
armored divisions were at their highest level of morale and still had all the strength necessary to
complete the operation. Hitler, on the other hand, forbade the panzers to cross the line northwest
of Arras, which would cut supplies and escape routes to the Allies. For this reason, both the
commander-in-chief of the Wehrmacht Walther von Brauchitsch and General Franz Haider were
utterly baffled by such an intrusion by the Fuhrer into war operations. Haider thought of
circumventing Hitler’s absurd order (at the limits of military sabotage) but in the and he obeyed
because he was scared :

“If I could have acted according to my intentions, the British could not have escaped so easily from
Dunkirk. However, my hands were tied by direct orders from the Fuhrer, and as the British climbed
on ships off the beaches, I was kept out the door with no chance of moving. I asked the Supreme
Command to immediately send my five panzer divisions to completely destroy the retreating
British, but I received tax orders from the Fuhrer not to attack under any circumstances and was
expressly forbidden to send troops to less than 10 miles from Dunkirk.”

So at this moment Adolf Hitler was in a position to deliver such a devastating military defeat to
the British that they might never have recovered. But Hitler hesitated. Why?
Twelve days before the panzers were halted, Winston Churchill had become prime minister and
without the successful evacuation of what was left of the British Expeditionary Force, BEF,
Churchill might well have been out-maneuvered by colleagues ready to do a deal with Hitler. It is
known that in the in Mein Kampf he had called for an alliance with the “Aryan brothers” of Great
Britain and, according to some sources, his orders were justified precisely on the grounds that he
did not want to humiliate the enemy, so that peace negotiations were still possible. But The prime
minister didn’t want to do a deal with the Nazis and he underlined this in a telegram that he wrote
on May 28 :

“Our only hope is victory and England will never quit the war whatever happens till Hitler is beat
or we cease to be a state.”

In 1945, as Hitler faced his own end, he complained that in 1940 he had given Churchill “a sporting
chance” that Churchill had failed to reciprocate.
Nonetheless, Hitler and many of those around him knew that some leading politicians and
members of the aristocracy in London were ready to collaborate. A movement to appease Hitler in
the belief that the British and Germans were not natural enemies had grown long before the
outbreak of war and was far from expired; indeed, these people now believed that Britain was
facing inevitable defeat and that Churchill’s bravado performances in public were more theatrical
than rational.

Rudolf Hess and his connection with Britain

As we said the Nazi elite had close ties to the British elite, and a month before the war began on
two fronts a mysterious fact, that can be explained as the ultimate attempt Germany to reach a
separate peace agreement with Britain, happened. On 10 May 1941, Hitler’s right-hand man
Rudolf Hess took off from Augsburg in a specially modified fighter jet (it had been equipped with
two additional fuel tanks) to fly secretly to Scotland.
Officially, the purpose of his mission is not known, but it is very likely that he intended to
negotiate with the pro-Nazi British nobility to overtake Churchill and close the Western Front
before beginning the attack against Stalin. The British King Edward VIII (Duke of Windsor) had
great admiration for Hitler, but in 1936 he had left the throne to marry the American Wallis
Simpson. Hess was therefore due to meet with the Duke of Hamilton and Prince George (both pro-
Nazis) because Hitler had a plan to resettle former Ruler Edward VIII in exchange for the signing of
the peace with Germany.
Hess, however, not only did not get the welcome he had hoped for, but he was arrested after
parachuting near the Duke of Hamilton’s castle. News of his capture arrived immediately in
Germany and Hitler released an official statement on the radio in which he declared that Hess had
suddenly gone mad.

Churchill’s embarrassment was enormous, because he could not publicly admit the existence of
“underground” friendships between the British royals and the Nazi regime. For this reason he
dropped the news, without exploiting the capture of the number two of the Nazi Party for military
propaganda. During the Nuremberg trials, Hess was found guilty of the charges against Nazism and
was held in solitary confinement in the Berlin prison of Spandau. During all the years of his
detention, he was forbidden from speaking with his family about the events surrounding World
War II. In 1973 he was visited by the British medical officer Hugh Thomas, who doubted that the
prisoner was actually Hess because he could not find some scars that he had from the First World
From the day Hess parachuted into Scotland he was visited by dozens of specialists, but none of
them noticed the presence of scars on his body. It was also discovered that the carcass of the
aircraft referred to as the aircraft used by Rudolf Hess to parachute into Scotland had a different
serial number so probably it was not the real one. On August 18, 1987, at the age of 93, the
prisoner was to be released, but incredibly, he was found hanging behind bars in his cell with an
electric cable. The case was dismissed as suicide and documents from the British military archives
on Rudolf Hess were kept secret for years.
Recently, a team analyzed a newly-discovered blood sample from which they obtained DNA and it shows that it matched the DNA from a known surviving relative of his. The tests show a 99% certainty that the man who died in Spandau was indeed him. It is not known why the scars were not found and why it was believed that he was not the prisoner. The story still remains partially a mystery.

La battaglia di Dunkerque ebbe luogo tra il 26 maggio e il 4 giugno 1940 durante il primo periodo
della seconda guerra mondiale. Dopo la cosiddetta” falsa guerra per gli inglesi”, un periodo storico
che va dalla fine della campagna polacca all’inizio delle operazioni in Francia (maggio 1940) dove vi
era una stasi nelle operazioni militari, la campagna francese è iniziata con l’avanzata travolgente
della Divisione Panzer attraverso il Belgio. Dopo aver sconfitto le deboli formazioni francesi
dispiegate in questa zona del fronte, le forze tedesche avanzarono rapidamente verso ovest
raggiungendo le coste della Manica già il 20 maggio. Le migliori truppe francesi e la British
Expeditionary Force erano isolate e non potevano reagire. La situazione disperata delle forze
alleate costrinse i comandi anglo-francesi, dopo alcuni tentativi falliti di contrattacco, a ordinare
una ritirata verso la costa della Manica. L’operazione di ritiro fu molto difficile poichè la maggior
parte delle navi britanniche furono intercettate e affondate lungo il canale dall’aeronautica
tedesca e da sottomarini. Un piano più efficace doveva essere utilizzato per garantire che più di
400.000 soldati potessero tornare in patria.
Le operazioni furono pianificate dall’ammiraglio Bertram Ramsay in modo rapido ed efficiente,
grazie anche all’abilità del suo collaboratore, il capitano William Tennant, che avrebbe diretto le
operazioni direttamente dalle spiagge e che raggiunse Dunkerque nel pomeriggio del 27 maggio. Il grande porto di Dunkerque e le sue ampie spiagge sono stati scelte come area di concentrazione ed evacuazione. Allo stesso tempo, a Dover, un gran numero di cacciatorpediniere e navi più piccole e private sono state raccolte, come imbarcazioni mercantili, traghetti, battelli ancora a
vapore e navi costiere. Le ferrovie britanniche erano pronte a trasportare la grande massa di soldati che si sarebbero riversati a Dover. Alle 18:57 del 26 maggio è iniziata la cosiddetta operazione Dynamo.
Questa missione è passata alla storia come un episodio di grande coraggio e magnanimità dei civili britannici che, dalle loro accoglienti case, partirono con le loro barche private per andare a recuperare migliaia di soldati. Molti storici, tuttavia, si resero presto conto che questo non sarebbe mai accaduto se Hitler non avesse ordinato di fermare l’avanzata tedesca e consentire
l’evacuazione. Come dimostra la reazione dei generali tedeschi quando dovettero chiudere
l’accerchiamento, le divisioni corazzate naziste erano al loro massimo livello di morale e avevano
ancora tutta la forza necessaria per completare l’operazione. Hitler, d’altra parte, proibì ai panzer
di attraversare la linea a nord-ovest di Arras, che avrebbe tagliato i rifornimenti e le vie di fuga per
gli Alleati. Per questo motivo, sia il comandante della Wehrmacht, Walther von Brauchitsch, che il
generale Franz Haider furono completamente sconcertati da una tale intrusione da parte del
Fuhrer nelle operazioni di guerra. Haider pensò di aggirare l’ordine assurdo di Hitler (ai limiti del
sabotaggio militare) ma per timore decise di obbedire:

“Se avessi potuto agire secondo le mie intenzioni, gli inglesi non avrebbero potuto fuggire così
facilmente da Dunkerque. Tuttavia, le mie mani erano legate da ordini diretti del Fuhrer, e mentre
gli inglesi salivano sulle navi fuori dalle spiagge, fui tenuto fuori dalla porta senza alcuna possibilità
di muovermi. Ho chiesto al Comando Supremo di inviare immediatamente le mie cinque divisioni
panzer per distruggere completamente i britannici in ritirata, ma ho ricevuto ordini fiscali dal                                Fuhrer di non attaccare in nessun caso ed è stato espressamente vietato inviare truppe a meno di
10 miglia da Dunkerque.”

Così in questo momento Adolf Hitler era in grado di affliggere una sconfitta militare così
devastante agli inglesi che non avrebbero mai potuto riprendersi. Ma Hitler esitò. Perché?
Dodici giorni prima che i panzer venissero fermati, Winston Churchill era diventato primo ministro
e senza l’evacuazione di ciò che restava della British Expeditionary Force, BEF, Churchill avrebbe
potuto essere eliminato facilmente dai colleghi pronti a fare un accordo con Hitler. È noto che nel
Mein Kampf aveva chiesto un’alleanza con i “fratelli ariani” della Gran Bretagna e, secondo alcune
fonti, i suoi ordini erano giustificati proprio sulla base del fatto che non voleva umiliare il nemico,
in modo che i negoziati di pace fossero ancora possibili. Ma il primo ministro non voleva fare un
accordo con i nazisti e lo sottolineò in un telegramma del 28 maggio :
“La nostra unica speranza è la vittoria e l’Inghilterra non abbandonerà mai la guerra qualunque
cosa succeda finché Hitler non verrà battuto o scommettiamo di essere uno stato.”
Nel 1945, mentre Hitler affrontava la sua fine, si lamentò che nel 1940 aveva dato a Churchill “una
possibilità ” che si era rifiutato di accogliere.
Ciò nonostante, Hitler e molti di coloro che lo circondavano sapevano che alcuni importanti politici
e membri dell’aristocrazia di Londra erano pronti a collaborare. Un movimento basato sulla
convinzione che gli inglesi e i tedeschi non fossero nemici naturali era nato molto prima dello
scoppio della guerra ed era tutt’altro che scomparso; infatti, queste figure credevano che la Gran
Bretagna stesse affrontando una sconfitta inevitabile e che le performance di Churchill in pubblico
fossero più teatrali che razionali.

Come abbiamo detto, l’élite nazista aveva stretti legami con quella britannica, e un mese prima
dell’inizio della guerra su due fronti accadde un fatto alquanto misterioso, che può essere spiegato
come il tentativo finale della Germania di raggiungere un accordo di pace esclusivo con la Gran
Bretagna. Il 10 maggio 1941, il braccio destro di Hitler, Rudolf Hess, decollò da Augsburg con un jet
da combattimento appositamente modificato (era stato equipaggiato con altri due serbatoi di
carburante) per volare segretamente in Scozia.
Ufficialmente, lo scopo della sua missione non è noto, ma è molto probabile che intendesse
negoziare con la nobiltà britannica filo-nazista alle spalle di Churchill e chiudere il fronte
occidentale prima di iniziare l’attacco contro Stalin. Il re britannico Edoardo VIII (duca di Windsor)
ebbe grande ammirazione per Hitler, ma nel 1936 aveva lasciato il trono per sposare l’americana
Wallis Simpson. Hess avrebbe dovuto incontrare il duca di Hamilton e il principe Giorgio (entrambi
filo-nazisti) dal momento che Hitler aveva un piano per reinsediare l’ex sovrano Edoardo VIII in
cambio della firma della pace con la Germania.

Hess, tuttavia, non solo non ricevette l’accoglienza che aveva sperato, ma fu arrestato dopo
essersi paracadutato nei pressi del castello del duca di Hamilton. La notizia della sua cattura arrivò
immediatamente in Germania e Hitler rilasciò una dichiarazione ufficiale alla radio in cui dichiarò
che Hess era improvvisamente impazzito.
L’imbarazzo di Churchill fu enorme, perché non poteva ammettere pubblicamente l’esistenza di
amicizie segrete tra i reali britannici e il regime nazista. Per questo motivo lasciò cadere la
notizia, senza sfruttare la cattura del secondo più importante esponente del partito nazista per la
propaganda militare. Durante i processi di Norimberga, Hess fu giudicato colpevole delle accuse di
nazismo e fu tenuto in isolamento nella prigione di Berlino di Spandau. Durante tutti gli anni della
sua detenzione, gli fu proibito di parlare con la sua famiglia degli eventi che riguardavano la
seconda guerra mondiale. Nel 1973 fu visitato dall’ufficiale medico britannico Hugh Thomas, che
dubitava che il prigioniero fosse in realtà Hess perché non riusciva a trovare alcune cicatrici che
avrebbe dovuto avere dopo alcuni incidenti durante la prima guerra mondiale.
Dal giorno in cui Hess si paracadutò in Scozia fu visitato da decine di specialisti, ma nessuno di loro
riuscì a scovare la presenza di cicatrici sul suo corpo. Si scoprì anche che la carcassa dell’aereo
indicato come quello utilizzato da Rudolf Hess per paracadutarsi in Scozia aveva un numero di
serie diverso, quindi probabilmente non era quello reale. Il 18 agosto 1987, all’età di 93 anni, il
prigioniero doveva essere rilasciato ma, incredibilmente, fu trovato impiccato alle sbarre della sua
cella con un cavo elettrico. Il caso è stato archiviato come suicidio e i documenti militari britannici
su Rudolf Hess sono stati tenuti segreti per anni.
Recentemente, un team ha analizzato un campione di sangue da cui ha ottenuto il DNA e dimostra
che corrisponde a quello di un suo noto parente sopravvissuto. I test mostrano una certezza del
99% che l’uomo che è morto a Spandau era davvero lui. Non è noto perché le cicatrici non sono
state trovate e perché si credeva che non fosse il prigioniero. La storia rimane ancora parzialmente
un mistero.